Antes de abordar el apasionante tema de la Cartografía es necesario establecer  nociones de definiciones:

Se puede decir  que etimológicamente la palabra CARTOGRAFÍA se deriva de dos voces: del latín Charta que quiere decir papel que sirve para comunicarse o carta, y del griego Grapho que significa descripción, estudio o tratado.

Cartografía es la ciencia, el arte de representar la superficie de la tierra total o parcialmente y que con los adelantos actuales también se considera como una tecnología.

La Cartografía es la disciplina que comunica al espacio geográfico, mediante un lenguaje visual propio, que le permite representar en forma óptima la localización, distribución y relaciones entre elementos de orden físico, humano, económico y cultural, para lo cual debe valerse de teorías, métodos, técnicas y conocimientos artísticos específicos(1)  

Cartografía: puede definirse como el arte, ciencia y tecnología que intervienen en la elaboración de mapas y cartas  de la tierra y otros cuerpos celestes. Robinson A, Randall Sale y Joel Morrison (1984)

 La razón de ser de la Cartografía es el levantamiento de información para la elaboración de mapas, planos o croquis. Para ello se vale de disciplinas estrechamente relacionadas como la Topografía, la Edafología, Geometría, entre otras. La Cartografía permite determinar espacios, delimitar territorios en escalas útiles para el hombre, ubicarnos en lugares que físicamente desconocemos.

 El mapa es el instrumento y fruto principal de la Cartografía, los podemos definir como "un documento gráfico, presentado en superficies planas (expresión bidimensional), montado en cuerpos esferoidales que semejan a la Tierra o diseñado al relieve (espresiones tridimensionales) que trata de reproducir objetivamente el paisaje que representa". Contramaestre A. (1985). Como todo documento tiene sus métodos y reglas de elaboración, lectura e interpretación. Generalmente cuando observamos un mapa no entendemos la serie de símbolos (letras, números y figuras), colores y líneas que en él se encuentran. Le damos poca o ninguna importancia, cuando en realidad la inofrmación que representan es de vital importancia para comprender lo graficado y ser de verdadera utilidad en nuestrso propósitos.

Es tanta la variedad de mapas que clasificarlos a todos resulta casi imposible, aquí se propone una clasificación que intenta ser objetiva y didáctica:

A.- SEGÚN SU PROPÓSITO:

1.- MAPAS GENERALES: Los que ilustran parcial o totalmente la superficie terrestre, suministrando información de conjunto sobre el espacio cartografiado. La característica fundamental de estos documentos es que en ellos no se dá énfasis a la representación de ningún elemento o hecho presente en el territorio mostrado en el mapa. Los mapas generales pueden ser: mundiales, hemisféricos, continentales, regionales, estatales, provinciales, distritales, municipales,etc.

2.- MAPAS TEMÁTICOS (especiales): Los que ilustran parcial o totalmente la superficie terrestre, suministrando información específica sobre un determinado elemento  o hecho del espacio cartografiado.  Incluyen Mapas Geológios, Viales, Demográficos, Hidrográficos, entre muchos otros.

B.- SEGÚN SU ESCALA

1.- Mapas a Escalas Menores:

    Aquellos en los que la razón o fracción que expresa la relación entre las distancias medidas en el mapa y sus correspondientes en el terreno, tiene un denominador cuyo valor absoluto es mayor de 500.000  Ejm. 1/750.000 ,  1/1.000.000 ,  1/5.000.000, etc.

2.- Mapas a Escala  Mediana:

  Aquellos en los que la razón o fracción que expresa la relación entre las distancias medidas en el mapa y sus correspondientes en el terreno, tiene un denominador cuyo valor absoluto está entre  25.000 y 500.000  Ejm. 1/75.000 ,  1/100.000 ,  1/300.000, etc.

 

3.- Mapas a Escalas Mayores:

Aquellos en los que la razón o fracción que expresa la relación entre las distancias medidas en el mapa y sus correspondientes en el terreno, tiene un denominador cuyo valor absoluto es inferior a 25.000  Ejm. 1/500 ,  1/1.500 ,  1/5.000, etc.

   Para esta clasificación es de tenerse en cuenta que es una de las más utilizadas, pero no es universal y su tamaño dependerá de la cantidad de información que se pretenda incluir. Mientras mayor sea la escala menor será el espacio graficado.

C.- SEGÚN SU EXPRESIÓN DIMENSIONAL:

 1.- Mapas Bidimensionales: Los que se reproducen sobre una superficie es decir, una simple hoja de papel que solo tiene largo y ancho.

2.- Mapas Tridimensionales: Los que se reproducen sobre un cuerpo geométrico que equivale a un volumen, es decir, que tiene ancho, largo y altura. Entre estos se incluyen Mapamundi Esféricos y los Mapas en Relieve.

     Los Mapamundi Esféricos resultan delmontaje sobre una esfera de un mapa especialmente diseñado y el cual al adosarse al volumen que utilizará como base, se adaptará perfectamente a él.

    En los Mapas en Relieves lo que se hace es destacar la morfología del espacio representado usando una escala vertical apropiada y utilizando materiales y equipos especiales.

D.- SEGÚN EL TIPO DE REPRODUCCIÓN:

1.- Reproducción por Semejanza: Mapas construidos sobre la base de volúmenes geométricos que se consideran semejantes a la tierra. Ejemplo Mapamundi Esférico.

2.- Reproducción por Proyección: Elaborados sobre la ase de Sistemas de proyección. Estos sistemas son muy variados y han sido desarrollados por la Cartografía como método específico de la disciplina, que le permite represnetar la superficie curva de la Tierra en superficies planas.

3.- Reproducción Geomática: Elaboración a través de modelos computarizados. Aporta mayor presición y capacidad de manipulación y simulación.  Algunos son interactivos.

 

ELEMENTOS DEL MAPA:

   Todo mapa que se precie de ser una verdadera representación cartográfica debe poseer los siguientes elementos:

a.- Reticula: Está conformada por líneas verticales y horizontales (representan los meridianos y paralelos) que se cruzan, estructurando una red y cuya disposición responde fundamentalmente a las características del Sistema de Proyección usado para la preparación del mapa.

b.- Escala: Se la expresa numérica o gráficamente y tiene como propósito indicar la relación existente entree las distancias medidas en el mapa y sus equivalentes en el terreno.

c.- Símbolos: Corresponden a figuras a color y de forma semejante al elemento que representa, cuyo propósito básico es contribuir a simplificar la representación del espacio considerado, suplantando la identificación nominal (rótulos) por la simbólica.

d.- Relieve: La variada morfología del espacio cartografiado debe ser mostrada utilizando cualquiera de los sistemas que al efecto existen; el más comunmente usado es el de curvas de nivel.

e.- Información Marginal: Incluye rótulos, índices, diagramas, recuadros y otros elementos ilustrativos, dispuestos alrededor del márgen decorativo y en oportunidades apoyados en él, cuyo propósito es ilustrar al usuario acerca de diferentes asuntos relativos al mapa.

f.- Nomenclatura: Se refiere a los nombres de os diferentes elementos físicos/naturales y culturales presentes en el espacio cartografiado (cordilleras, serranías, valles, ríos, lagos, ciudades, sitios, etc.) al efecto se utilizan rótulos generalmente de color negro, de variable tamaño y tipo de letra, asi como dispuestos conforme a ciertas normas estéticas.

g.- Margen: El mapa propiamente dicho debe estar encuadrado dentro de un marco conformado por un conjunto de "dos" cuadros, en el exterior de Margen Geográfico, este último está sectorizado en función de la Retícula e incluye valores para las líneas representativas de los Meridianos y los Paralelos.

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(1) Dirección: http://www.igm.cl/servlista.asp?id=25  ( 08:25 AM D:21-02-2006)

(2) Robinson A, Randall Sale y Joel Morrison (1984) Elementos de Cartografía.John Wiley & Sons Inc. Washington.

También se tomaron elementos del material mimeografíado de la Cátedra de Lectura e Interpretación de Mapas y Aerofotogrametría del Dpto. de Geografía e Historia del Instituto Pedagógico de Caracas (1997) cuyos autores son: Prof. Alberto Contramaestre, Prof. Irene Rosales e Ing. Sergio Foghin.